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Origine du glyphe @

On utilise le signe @ quotidiennement, notamment dans les adresses de courrier électronique, et pourtant son origine très ancienne reste sujet à controverse. Sa dénomination même reste très variable : à l’origine le terme français désignant ce glyphe est arrobe ou arobe, mais plusieurs variantes plus ou moins fantaisistes existent : ar(r)obase, ar(r)obas, ar(r)obace…

Si l’on s’en tient à arrobe, ce nom provient de l’arroba, vieille unité de mesure espagnole et portugaire de masse ou de capacité pour les liquides, qui utilisait @ en notation abrégée. Le terme arroba est lui-même emprunté à l’arabe al-rub, signifiant le quart (en arabe dialectal, « ar’ba » signifiant « quatre »). Même si sa valeur peut varier l’arroba est en effet couramment définie comme le quart d’un quintal, soit 25 livres (11,5023 kg).

Arrobe

Le signe @ lui-même à l’origine ne signifie pas arrobe. Il s’agirait d’une graphie onciale de la préposition latine ad (« vers ») liée en ligature latine pour servir d’abréviation.

Les Américains emploient depuis longtemps le signe @ pour signifier « at », notamment pour désigner un prix unitaire @ $1 signifiant à un dollar. En 1972, Ray Tomlinson, décida d’utiliser ce caractère dans les adresses électroniques pour lier le nom du propriétaire du compte au nom du serveur qui l’héberge : [email protected] désigne l’utilisateur util « chez » le domaine dom.org.